Slenaken betovert

Oud-burgemeester Will Geraedts (1948) raakte als vanzelf betoverd toen hij voor het eerst voet zette in de Parel van het Heuvelland. Sinds hij in 2007 met pensioen ging, heeft de goedlachse inwoner van Slenaken alle tijd om van die betovering te genieten.
Wie aanbelt bij de voormalig eerste burger wordt begroet met enthousiasme. ,,Welkom in het het mooiste dorp van Nederland”, zegt Will Geraedts in de hal van zijn ruime woning aan de Dorpsstraat.

burgemeester-WG.gif

Al snel is duidelijk dat zijn woorden niet zijn overdreven: net als veel mensen in Slenaken beschikt Geraedts over een majestueus uitzicht op de heuvels in de omgeving. Het weidse uitzicht omvat ook het water van de Molentak, een zijriviertje van de Gulp.
Het is een panorama dat nooit verveelt, zegt hij. ,,Elke ochtend begint zo'n beetje met hetzelfde ritueel: je wordt wakker en het eerste wat je doet, is naar buiten kijken. 's Winters ligt hier vaak een dik pak sneeuw. En in de lente en de zomer schijnt de zon.” De kwiek ogende Geraedts – van huis uit jurist – werd in 2001 na een carrière van ruim 27 jaar als ambtenaar en openbaar bestuurder in Noord- en Midden-Limburg aangesteld als burgemeester van Gulpen-Wittem. ,,Je moet het zo zien: je vertrekt uit een vlak gebied met natuur en veel bio-industrie en je komt terecht in een heuvelachtige streek boordevol historie en natuurschoon. Het klinkt misschien wat overdreven, maar hier, op deze plek ligt de scheidslijn tussen Noord- en Zuid-Europa."

In 2007 hing hij zijn ambtsketen aan de wilgen om met vervroegd pensioen te kunnen gaan. Geraedts’ ogen stralen als hij vertelt dat hij zich hier, op het zuidelijkste puntje van Nederland, permanent op vakantie in Zuid-Frankrijk waant. ,,Vooral ‘s zomers hebben mijn vrouw en ik wel eens het idee dat we niet in Nederland zijn, maar in pakweg Carcassone. Dat gevoel wordt nog eens versterkt als je slechts een paar honderd meter naar het zuiden loopt. Want voor je het in de gaten hebt sta je in België en is de voertaal Frans.”

fruitbloesem.gif

De voormalig burgemeester trakteert op zelfgemaakte appeltaart – met appels uit de boom in zijn eigen tuin. Ondertussen praat hij zijn bezoek uitvoerig bij over de ‘huisspecht’ die al geruime tijd druk bezig is een andere appelboom volledig uit te hollen.
,,Wie hier woont heeft eigenlijk alles onder handbereik”, zegt hij met een wijds armgebaar in de richting van zijn achtertuin. ,,Als je twintig meter de vrije natuur inloopt, kun je alle kanten op. Je kunt hier eindeloos zwerven. Het is en blijft spannend, want er zijn zoveel mogelijkheden dat je eigenlijk nooit weet waar je uitkomt, zelfs niet als je hier al jaren woont.”
Na het al die jaren voor zich te hebben gehouden, durft hij zich nu wel hardop uit te spreken. ,,Slenaken is de mooiste locatie van Zuid-Limburg. Als ik het als burgemeester gezegd zou hebben, zou het me kwalijk genomen zijn, maar nu ik gepensioneerd ben, kan ik vrijuit praten. Mochten de mensen toch nog twijfelen, dan stuur ze maar rustig deze kant op. Ik vertel hun alles wat ze willen weten. Ik wil best ambassadeur zijn. 
     
       Dit dorp verdient het.”